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【航空業英雄】搭飛機不怕撞山,全因為他的發明

【航空業英雄】搭飛機不怕撞山,全因為他的發明

Inspiration
By jaysiu on 17 Aug 2016

每當你坐飛機的時候,有沒有想過航空安全的問題?今時今日飛機失事的機率大減,全因為這位名叫Charles Donald Bateman的老人,在航空業界一致認為,由Bateman所研發的「近地警告系統」,是近世代減少飛機失事的關鍵。

這位名不見經傳的航空英雄,到了2011年時,美國總統為了彰顯他對世人的貢獻,於是頒給他「國家科技創新獎章」(National Medal of Technology and Innovation)。要說起Bateman的故事,必須由他小時候的經歷談起。

Photo from theodysseyonline

在1940年,當時Bateman只有8歲,他在加拿大的故鄉有兩部飛機互撞,最後失事撞毀,當時讀小學的他對這件事很感驚訝,於是跟朋友一起翹課去空難現場,結果被老師發現,於是老師罰他交上一份飛機失事的意外報告,就是這份報告,令他立志要消除空難。

後來Bateman進了大學,攻讀電子工程,畢業後亦順利加入波音(Boeing)公司,在該公司工作期間,一直都留意空難消息,而當中他發現一種發生率特別高的空難,稱為「可控飛行撞地」(Controlled flight into terrain),看似十分深奧,其實就是飛機在沒有任何故障下,駕駛師並無發生特別嚴重的錯誤而導致失控,最後飛機撞地及落水墜毀。

這種飛機撞地事件,現在已經幾乎不可能發生,因此實在很難想像這是過往空難發生的主因;Bateman認為如此多人因為此空難而喪命,是航空業的一個嚴重問題,於是決定埋首研究杜絕此等空難的方法;於是Bateman加入了當時有意改進航空業的公司Scandinavain Airlines System,並發明了一套避免該空難發生的方法,就是「近地警告系統」,是透過飛機發出的無線電,直接往地面發射,以計算飛機與地面間的距離,如此一來,即使能見度低,或是機師分心沒留意地面,飛機就會自動發出警告,提醒機長要拉高飛行高度。

「近地警告系統」很快就被證明有用,空難數字因此降低,直至1974年起,美國聯邦航空總署(FAA)勒令所有飛機都要裝上這套系統,才算合法。

可是這套系紀仍有盲點,就是它只計算距離地面的高度,卻沒法計算前方的高山,而在1971年的阿拉斯加空難,正是因為飛機無法偵察前方有座高山,而導致機上111人全員罹難;這件事令Bateman非常痛心,他決定要將「近地警告系統」改進。

蘇聯倒台的契機

Photo from wikihow

可是,若想改進這套系統,必須擁有一個全球地形資料庫,這想法在今天看來很簡單,但在三十年前,地形的資料其實是各國的軍事機密,而且當時電腦並不盛行,因此Bateman一直都無發進行相關研究;直至1991年,事情才出現轉機,當時蘇聯倒台,許多軍方的機密資料都流出黑市,包括1920年時蘇聯所建立的精密地圖,Bateman於是前往當地,買下蘇聯的軍事地圖。

得到了這些關鍵資料,Bateman於是得以研發更先進的「近地警告系統」,主要是以這個方式運作:當飛機偵測到山脈時,螢幕會以黃紅色顯示地圖上的高地區域,如果機長仍沒注意到,就會發出緊密警告聲,機器更會大叫「近地!近地!拉高!拉高!」,比起上一代的系統來說,這個改良版可說是非常完善。

而這套由Bateman研發的系統,一直沿用至今,它杜絕了這多空難,拯救了多少生命,實在無法估量;現在每次我們乘坐飛機,都受這套系統的保護,在此,讓我們一起感激這位航空業英雄吧。

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